Великий король франков Карл двинулся походом в Испанию, которой владели тогда завоевавшие её мусульмане. Карл покорил всю эту страну. У сарацин остался лишь один город – Сарагоса, чей король Марсилий не хотел покориться христианам. Чтобы обмануть Карла, Марсилий выслал к нему посольство во главе с хитроумным и лукавым придворным Бланкандрином.

Выслушав Бланкандрина, Карл позвал на совет архиепископа Турпина и 12 пэров (высших вельмож) Франции. Одним из них был неустрашимый граф Роланд, который отговаривал от заключения мира с Марсилием. Роланд убеждал, что все посулы короля Сарагосы – обман, и напоминал, как тот раньше убил франкских послов.

Роланду стал возражать его отчим Ганелон, желавший прекратить войну. Карл решил отрядить к Марсилию собственное посольство. Возглавить его рвался Роланд, но Карл сказал, что он слишком горяч для этого. Роланд предложил тогда, чтобы во главе послов в Сарагосу ехал Ганелон.

Ганелон стал отказываться, ибо дело это было очень опасным: Марсилий мог вновь предательски убить посланцев Карла. Однако другие пэры поддержали Роланда. Скрепя сердце, согласился Ганелон отправиться с посольством, но затаил злобу на пасынка.

В пути Ганелон сговорился с коварным Бланкандрином. Решили они оба погубить Роланда, который более других жаждал продолжать войну с Сарагосой. Приехав к Марсилию, предатель Ганелон дал ему совет послать Карлу ещё больше даров, притворной покорностью склонить его к миру, а когда главные силы франкского войска выйдут из Испании, напасть в горах на арьергард, командовать которым, скорее всего, будет Роланд – и перебить его весь. Ганелон считал, что потеряв отважного Роланда, Карл не захочет больше вести испанскую войну.

Марсилий так и поступил. Карл согласился на мир и повёл армию домой – из Испании во Францию. В опасном Ронсевальском ущелье он оставил для прикрытия тыла войска арьергард в 20 тысяч солдат. Во главе него по наущению Ганелона был поставлен храбрейший из храбрых – Роланд. С ним остались также его лучший друг Оливье, 12 пэров Франции и архиепископ Турпин.

Когда главное войско франков ушло, Роланд увидел, что на его небольшой отряд идут громадные вражеские силы – 400 тысяч мавров во главе с самим Марсилием. Оливье, соединявший мужество с благоразумием, стал уговаривать, чтобы Роланд, пока не поздно, затрубил в свой рог Олифант и этим сигналом призвал на помощь уходящего Карла. Но Роланд отказался, говоря, что такой поступок был бы трусостью. Трижды приступал Оливье к Роланду с убеждениями, но тот трижды отказывался.

 

Роланд

 

С беспримерной отвагой повёл Роланд своих воинов на сарацин, которые, насмехаясь, кричали франкам, что их предал Ганелон. Закипел страшный бой. Со своим мечом Дюрандалем в руке Роланд врубился в ряды противника и сеял там смерть. Он лично убил племянника Марсилия Аэлрота. Оливье сразил брата Марсилия, Фальзарона, а архиепископ Турпин – берберийского короля Корсаблиса.

Устрашённые сарацины отступили, но почти весь отряд франков был уже перебит. Роланд жалел теперь, что не послушался Оливье. Поневоле начал он трубить в рог Олифант.

Далеко уже отошло войско Карла Великого, но всё же услышал он звуки рога. Предатель Ганелон стал уверять, что Роланд трубит в Олифант на охоте, но Карл не поверил ему. Догадавшись, что Ганелон изменник, король велел схватить его, а сам повёл армию назад, к Ронсевалю.

К сарацинам там подошло подкрепление: 50 тысяч новых солдат привёл им сам великий калиф. Враги вновь напали на горстку уцелевших франков. Роланд сошёлся в бою с самим Марсилием и отрубил ему по локоть правую руку. Оливье нагнулся отереть о траву окровавленный меч – и в это время удар сарацинского клинка по глазам ослепил его. Даже ничего не видя, ринулся Оливье продолжать сечу, но великий калиф всадил ему копьё в спину. Успел Оливье обернуться и сразить своего убийцу, но тут же пал с коня и умер на руках подскакавшего Роланда.

Из последних сил вновь затрубил Роланд в Олифант. Он уже изнемогал. Звук рога оказался слабым и жалобным. Однако уже близка была армия Карла. В ответ Роланду раздался громкий рёв 60 тысяч её рогов и труб. Сарацины всполошились и бросились в бегство. Четыреста их лучших воинов, убегая, издали осыпали Роланда дождём копий, дротиков и стрел, нанеся ему смертельные раны.

Пал к ногам Роланда убитым его верный конь Вейлантиф. Погибли все 12 пэров Франции. Из последних сил Роланд подтащил их тела к тяжёло раненому архиепископу Турпину, который благословил их – и сам тут же испустил дух. Умирающий Роланд лёг лицом к врагу, поднял руку в рыцарской перчатке к небу и бестрепетно встретил смерть, как подобает воину.

Так и нашёл его на поле Ронсевальской битвы король Карл. Бросилось франкское войско в погоню за сарацинами и истребило их почти всех, лишь немногие успели укрыться за стенами Сарагосы. Раненый Марсилий умер в городе, а его вдова Брамимонда сдала Сарагосу франкам.

С победой вернулся Карл Великий в свою столицу Ахен. Но вёз он и печальную весть о гибели храбрейшего рыцаря. Карл утешал как мог невесту Роланда – прекрасную сестру Оливье Альду. Он хотел дать ей в мужья своего сына Людовика, но Альда не перенесла печали и умерла с горя.

Предателя Ганелона франки казнили страшной смертью: за ноги и за руки его привязали к четырём диким коням и погнали коней в разные стороны. Так позорно погиб изменник, а подвиги Роланда прекрасная Франция не забудет никогда!