Басня была именно тем литературным жанром, в котором особенно полно и удачно могла выразиться индивидуальность И. А. Крылова. Комедия требует от писателя глубокого проникновения в сердца человеческие, трагедия, кроме того, – способности глубоко и сильно чувствовать, лирика – необыкновенной отзывчивости и тонкости чувства. Всего этого у Крылова не было: он не обладал любящей душой Гоголя, у которого «сквозь видимый миру смех» легко видны были «невидимые слезы». Крылов неспособен был глубоко чувствовать, – это был человек не чувства, а рассудка; житейская опытность помогла ему выработать ряд отрывочных практических правил, которых он не связал в стройную систему.

 

Баснописец Иван Андреевич Крылов

 

С точки зрения этих правил, стал он смотреть на жизнь и внимательно замечал все противоречия им. Обладая от природы сатирическим талантом, он осмеивал в своих баснях эти противоречия. И, конечно, самую выгодную литературную форму для выражения чувств такого сатирика, каким был Крылов, представляла басня: отрывочные мысли для их выражения не требовали произведения большого по размерам, а осторожность, приобретенная с годами, подсказывала иносказание. Наконец, удивительная наблюдательность и знание жизни дали ему возможность сблизить свои произведения с действительностью.

Живость и правдивость его басен доказывает, что многие эпизоды, легшие в их основу, не сочинены ради назидательности, а взяты из жизни. Сентенции, результат житейской мудрости Крылова, были при нем, – жизнь часто противоречила им, и спокойный «мудрец» считал своим долгом, не горячась, не волнуясь, вступаться за свои убеждения, – в одной басне он говорит:

 

За ветрами со всех сторон,
Не движась, я смотрю на суету мирскую
И философствую сквозь сон.

 

Эти слова вполне применимы к нему самому.

Басня есть такое произведение, в котором автор под покровом аллегории доказывает справедливость какой-нибудь нравоучительной идеи (мораль). Крылов, прежде всего, – своеобразный художник-жанрист, схватывающий жизнь в её типических проявлениях. Моралист в нем заслонен художником. Вот почему собственно басня, как произведение дидактическое, среди его произведений занимает самое последнее место. Гораздо сильнее Крылов в тех произведениях, которые представляют собой или аллегорическую сатиру, или просто жанровые картинки из русской жизни, написанные с беззлобным юмором и тонким знанием русского быта.

И. И. Дмитриев разделял свои произведения на нравоучительные (басни), сатирические (сатиры) и повествовательные (сказки). Другой современный Крылову стихотворец, Измайлов, смешавший «басню» со «сказкой», чувствовал, однако, какое-то различие между жанрами дидактическим и сатирическим и называл (довольно произвольно) одни свои произведения – «баснями», другие – «сказками». Крылов «баснями» назвал все свои произведения одинаково – и дидактические, и сатирические, но нетрудно заметить, что из них настоящими баснями были лишь произведения «нравоучительные», остальные же представляли собой аллегорическую сатиру, или просто остроумные повестушки-анекдоты.