Действие пьесы Максима Горького «На дне» (см. её краткое содержание и полный текст) происходит в убогой ночлежке, в среде её нищих обитателей. Они и являются героями пьесы.

Это – довольно образованный Сатин, бывший телеграфист, павший на низы общества после того, как попал в тюрьму за убийство оскорбителя сестры. Барон – в прошлом дворянин, теперь пропойца и карточный шулер, как и Сатин. Работящий, но неудачливый в поисках заработка слесарь Клещ, которого Горький, по своему обыкновению, высмеивает, как и всякого упорного труженика, за «стяжательство». Больная жена Клеща – Анна; введенная в пьесу специально для «развенчания» Клеща: тот о ней совсем не заботится. Юная Настя постоянно читает книжки о страстной любви, ищет её для себя, но не находит, а к концу пьесы запивает от отчаяния. Актёр – бывший провинциальный артист, игравший в театре третьестепенные роли; спившись с тоски, он мечтает избавиться от алкоголизма и начать светлую жизнь. Васька Пепел – типичный для писателей-социалистов образ «вора с широкой душой»; на уголовщину его, якобы, «толкнула тяжёлая жизнь», а сам он жаждет бросить кражи и зажить по-честному. Квашня – беззаботная торговка пельменями. Картузник Бубнов – простоватый пьяница. Крючники (носильщики товаров) Татарин и Кривой Зоб.

 

Горький. На дне. Спектакль 1952 г.

 

Сатин и Пепел – наиболее близкие Горькому типы пролетариев. Они – явные мошенники и лентяи, но не имеют «корыстных» наклонностей, чужды «накопительству». Они противопоставлены Клещу, отчасти старику-страннику Луке, а также хозяевам ночлежки. Эти хозяева – старик Костылев, лицемерный и злобный ханжа, похожий характером на Иудушку Головлёва, и молодая жена Василиса, женщина жестокая и властная. Василиса состоит в любовной связи с Васькой Пеплом, но не действительному чувству: она лишь думает пользоваться им как орудием для своих целей. Василиса ревнует Пепла к своей сестре Наташе, девушке тихой и доброй, но слабовольной и боязливой. От этой ревности она Наташу постоянно бьёт.