Главный герой «Капитанской дочки» (см. её краткое содержание, её полный текст по главам и анализ), молодой Петруша Гринев – плоть от плоти и кость от кости своего отца. Он представляет собой образ, во многом напоминающий родителя – только суровость старика сменяется у него мягкостью сердца, даже чувствительностью. На наших глазах, в два года он вырастает из ребенка, пускающего воздушных змеев и поедающего пенки с варенья – в самостоятельного человека, который с достоинством выходит из очень опасных затруднений. (См. также Характеристика Гринёва в «Капитанской дочке».)

Пётр Гринев – один из благороднейших представителей дворянства второй половины XVIII века. Как и все люди его поколения, он начинает жить очень рано и достигает умственной и нравственной зрелости в такие годы, когда люди нашего времени смотрят на себя, как на школьников.

Любопытно описание Гринева, сделанное великим русским историком В. О. Ключевским:

 

«Среди образов XVIII в. не мог Пушкин не отметить «недоросля», и отметил его беспристрастнее и правдивее Фонвизина. У последнего Митрофан сбивается на карикатуру, обращается в комический анекдот. В исторической действительности недоросль – не карикатура и не анекдот, а самое простое и вседневное явление, к тому же не лишенное довольно почтенных качеств. Это – самый обыкновенный, нормальный русский дворянин средней руки. Высшее дворянство находило себе приют в гвардии, у которой была своя политическая история в XVIII в., впрочем, более шумная, чем плодотворная. Скромнее была судьба наших Митрофанов. Они всегда учились понемногу, – сквозь слезы при Петре I, – со скукой при Екатерине II, не делали правительств, но решительно сделали нашу военную историю XVIII в. Это – армейские офицеры, которые протоптали славный путь от Кунерсдорфа до Рымника и до Нови. Они, с русскими солдатами, вынесли на своих плечах дорогие лавры МиниховРумянцевых и Суворовых. Пушкин отметил два вида недоросля, или, точнее, два момента его истории: один является в Петре Андреевиче Гриневе, невольном приятеле Пугачева, другой – в наивном беллетристе и летописце села Горюхина – Иване Петровиче Белкине».

 

От отца Гринев унаследовал взгляд на смысл своей жизни, на свои обязанности, от матери – мягкость сердца. Жизнь помогла развиться этим добрым задаткам, полученным из влияний родной семьи. Благодаря стараньям отца, он приобрел дома кое-какие сведения, и скудный запас их охотно пополнял, – это была одна из причин его скорого сближения со Швабриным, который поначалу привлёк его своею образованностью и начитанностью.

Рано обнаруживает Гринев умение жить своим умом. Он делал промахи, но не совершил ничего постыдного. Обыгранный не совсем чисто Зуриным, он с негодованием отвергает предложение Савельича «не платить проигрыша», – и это негодование обнаруживает в юноше, только что вырвавшемся из-под родительской опеки, тонкость чувства чести. Он доверчив и наивен, но мужества у него не занимать, – история со Швабриным это доказала.

Чистота его юношеского сердца, его отзывчивость на все хорошее, простота и благородство души, завоевали ему любовь Маши Мироновой, золотое сердце которой было скрыто её скромностью, смирением, её провинциальною застенчивостью, даже дикостью. Его юное благородство, храбрость и искренность покоряют ему даже жестокое сердце мятежника Пугачева, – Гринев становится в человеческие отношения к нему, и, только благодаря этому, открываются притаившиеся в душе Пугачева добрые инстинкты. (См. Образ Пугачёва в «Капитанской дочке» и Характеристика Пугачёва в «Капитанской дочке».)

Пушкин сумел своего «простого» героя и нарисовать «просто» – он не идеализировал его, не придавал ему красивых поз и не вложил ему в уста патетических речей. Гринев не имеет в себе ничего «романтического», – это образ, написанный кистью художника-реалиста.

Эпиграфом ко всей повести Пушкин выбрал изречение: «береги честь смолоду», желая этим подчеркнуть ту основную черту в характере Гринева, которую он вынес из воспитания, полученного дома.