Обладая огромной физической и духовной силой, Илья Муромец занял первое место среди богатырей князя Владимира. И Добрыня Никитич, и Алеша Попович признали его «бóльшим братом», с Добрыней он даже поменялся крестами, сделался «названным крестовым братом».

 

Илья Муромец и Калин-царь. Былинная аудиосказка

 

Но князь Владимир однажды проявил к Илье неуважение, – всех богатырей пригласил к своему столу, кроме одного Муромца. Это оскорбило Илью, и он, чтобы досадить князю, собрал «голь кабацкую», посбивал стрелами «маковки золоченые» с Божьих церквей и, продав их, угостил пьяниц и бродяг киевских.

Грандиозный разгул богатыря испугал князя, и Добрыня был отправлен к Илье для переговоров. Илья простил князя только потому, что послан был Добрыня, – иначе смерть достигла бы и самого князя, и его жену: «а было намерение наряжено, – говорит он, – натянуть тугой лук разрывчатый, а класть стрелочки каленые, стрелить в гридню во столовую, убить тебя, князя Владимира». Это единственный случай в его жизни, отмеченный былинами, когда Илья дает свободу своим страстям.

Однажды Владимир устроил пир для своих придворных – князей и бояр; богатырей он не позвал. Илья явился без зову. Владимир, рассерженный его появлением, приказал его живьем закопать в подвалы, чтобы там он умер голодною смертью. Богатыри разгневались на поступок князя, оставили его двор, поехали в чистое поле и стали там на заставе.