Герой новгородских былин и сказок Садко – богатый гость, т. е., купец. Он известен искусным пением и игрой на гуслях. Сам Морской Царь полюбил его за это и помог ему разбогатеть. Садко осмеливается даже «биться об заклад», т. е. состязаться в богатстве со всем Новгородом. По одной былине Садко побеждает и скупает все товары новгородские, по другой – наоборот, Новгород оказывается победителем. Оба эти варианта сходятся в том, что после состязания Садко (по одной былине – победитель, по другой – побежденный) покидает Новгород со своей дружиной на тридцати кораблях, едет по «окиан-морю».

 

Садко. Учебный диафильм

 

Но Морской Царь недоволен тем, что Садко давно не платил ему дани и задерживает его корабль. Все корабли легко плывут по морю-окиану, но «Сокол» – корабль Садко, не может сдвинуться с места. Напрасно Садко велит кидать в море сперва пшеницу, потом – бочки серебра и золота. Корабль не двигается с места, и Садко понимает, что Морской Царь требует человеческой жертвы. В этом виден остаток древних языческих верований, когда еще приносились в жертву богам люди.

Садко велит своим слугам бросить жребий, чтобы узнать, кого именно требует Царь Морской. Однако при этом он хитрит: велит слугам кидать каждому свой жребий в море: чей жребий потонет, того, значит, и требует Царь Морской. Сам Садко кидает в море «хмелево перо», которое, конечно, по своей лёгкости не должно потонуть, но оно-то и тонет, тогда как другие «жеребья» плывут.

Тогда Садко меняет условие: чей жребий поплывет, а не потонет, тот будет принесен в жертву Царю Морскому. Слуги бросают в море кусочки дерева с написанными именами, а Садко кидает свой булатный меч, весом в «девяносто пуд», и – чудо! Деревянные жребии тонут, а булатный меч плывет.

Делать нечего, видит Садко, что Царь Морской именно его самого хочет заполучить, берет он свои «гусли звонкие», садится на дорогую золотую «шахматницу» (шахматную доску) и велит спустить себя в синее море. Как только его спустили с корабля на воду, «Сокол» корабль побежал по морю, «как бел кречет».

Садко идет ко дну и попадает в царство Морского Царя, которому давно хотелось послушать его пение и игру на гуслях. Садко играет и поет, а Царь под его музыку начинает плясать так, что взбаламучивает все море.

Садко и Морской царь

Садко. Художник И. Репин, 1876

 

В благодарность за игру и пение, Царь Морской предлагает Садко выбрать себе в жены одну из его дочерей и устраивает свадебный пир, во время которого Садко опять играет, а Царь Морской со всем царством морским вновь пускается плясать, да так пляшет, что поднимается на море страшная буря. Тонут корабли, гибнут души христианские.

Среди этой страшной бури, этого хаоса морского, является вдруг святитель Николай, «Микола Можайский», как его называют в былине. Православный народ особенно чтит святителя Николая, считает его покровителем «по морю плавающих». Вот и здесь является великий святой на защиту всех гибнущих от неистовой пляски Царя Морского.

Святитель Николай, представ перед Садко на морском дне, велит ему порвать струны и бросить свои гусли:

 

А и рви ты свои струны золоты,
И бросай ты гусли звончаты,
Расплясался у тебя Царь Морской,
А сине море всколебалося,
А и быстры реки разливалися,
Топят много бусы-корабли,
Топят души напрасные
Того народа православного.

 

Садко послушно рвёт свои струны золотые, и святитель Николай перекидывает его на Волхов-реку, под самый под Новгород. Просыпается Садко близ стен родного города – и видит: по Волхову-реке возвращаются домой его тридцать кораблей.

Садко благодарит Бога и на месте своего пробуждения ставит церковь святому Миколе Можайскому в благодарность за свое спасение.