Менелай – герой греческих мифов о Троянской войне, сын Атрея и Аэропы, брат Агамемнона. После убийства Атрея его братом Эгисфом Менелай и Агамемнон были вынуждены бежать из Микен. Они нашли приют в Спарте у царя Тиндарея, который выдал замуж за Агамемнона Клитемнестру и помог ему вернуть царский трон в Микенах. Менелай же был избран из нескольких десятков знатнейших героев всей Эллады в мужья другой дочери Тиндарея, Елены Прекрасной. Тиндарей вскоре уступил ему царскую власть в Спарте.

Безмятежная жизнь Менелая с Еленой продолжалась около десяти лет, пока в Спарту не явился троянский царевич Парис. Менелай в это время отправился на Крит, чтобы участвовать в похоронах своего деда по матери Катрея. Узнав, что коварный Парис за время его отсутствия похитил его жену и сокровища, Менелай призвал на помощь всех бывших женихов Елены, связанных совместной клятвой оберегать честь её супруга, и сам выставил ополчение на 60 кораблях.

До начала военных действий Менелай и Одиссей отправились в качестве послов в Трою, пытаясь уладить ссору мирным путём, но Парис и троянцы отказались вернуть Елену, и война стала неизбежной.

Во время осады Трои Менелай был в числе храбрейших и опытнейших воинов. Он принял вызов Париса на единоборство и победил его. Лишь вмешательство богини Афродиты спасло Париса от гибели, а троянец Пандар вероломно ранил Менелая стрелой из лука, подаренного Аполлоном. Менелай проявил доблесть и во время обороны от троянцев тела убитого Патрокла.

Менелай

Менелай с телом Патрокла. Статуя III в. до Р. Х.

 

Менелай входил в число греческих воинов, укрывшихся в деревянном коне, и в ночь падения Трои убил троянского царевича Деифоба, ставшего мужем Елены после смерти Париса. После победы над Троей Менелай вместе с возвращённой Еленой отплыл на родину, но у берегов Пелопоннеса попал в страшную бурю, которая отнесла его суда к берегам Крита. Скитаясь в течение восьми лет, Менелай побывал на Кипре, в Финикии и в Египте, где приобрел большие сокровища. По одному из вариантов мифа, Менелай обрёл Елену только в Египте, а в Трое находился лишь её призрак. В Египте Менелай получил у морского старца Протея совет, как благополучно вернуться на родину, в Спарту, где с ним через 10 лет встречался сын Одиссея Телемах, прибывший на розыски пропавшего после Троянской войны отца. Менелай тогда выдавал тогда свою дочь Гермиону замуж за сына Ахилла, Неоптолема.

После долгих лет жизни с Еленой по возвращении в Спарту Менелай как зять Зевса удостоился поселения на Елисейских полях, куда античная традиция помещала легендарных героев прошлого. Поздние авторы называют имена нескольких сыновей Менелая, рождённых ему в отсутствие Елены наложницами; с одним из них (Мегапентом) связан миф об изгнании Елены из Спарты после того, как Менелай был перенесён в обитель блаженных.

Образ Менелая является плодом героического сказания, возможно, опиравшегося на какие-то исторические воспоминания микенской эпохи. По преданию, в Аркадии находился старый платан, посаженный Менелаем, когда он собирал войско для похода под Трою. В Спарте показывали дом, в котором некогда жили Менелай с Еленой; видимо, близ него в античную эпоху девичий хор исполнял обрядовый эпиталамий Елены наподобие засвидетельствованного в 18-й идиллии поэта III в. до н. э. Феокрита.

Образ Менелая широко отображен в античной литературе (Еврипид и др.) и искусстве. Известна группа «Менелай с телом Патрокла».

Иносказательно Менелай – обманутый муж.