Лучший анализ итогов брежневского правления дан в статье А. И. Солженицына «Коммунизм к брежневскому концу». Читайте также статью Брежнев Леонид Ильич – биография 

Брежневская «эпоха застоя» (термин, введенный Михаилом Горбачевым) возникла от соединения многих факторов: продолжительной «гонки вооружений» между двумя сверхдержавами, СССР и США; решения Советского Союза участвовать в международной торговле, отказавшись тем самым от экономической изоляции, но игнорируя изменения, происходящие в западных обществах; растущей суровости его внешней политики, которая проявилась, например, в отправке советских танков для подавления Пражской весны 1968; интервенции в Афганистан; гнетущей страну бюрократию, составляемой из престарелых кадров; отсутствия экономических реформ; коррупции, товарного голода и других нерешенных при Брежневе экономических проблем. Социальная стагнация внутри страны усиливалась растущей потребностью в неквалифицированных рабочих, общей нехваткой рабочей силы, падением производительности и трудовой дисциплины. В конце 1960-х годов и в 1970-х Брежнев хотя и спорадически, с помощью Алексея Николаевича Косыгина, пытался внести в экономику некоторые новации, но они были крайне ограниченными и поэтому не дали заметных результатов. К числу таких новшеств относилась экономическая реформа 1965 года, предпринятая по инициативе А. Н. Косыгина. Её истоки отчасти восходят и к Хрущеву. Эта реформа была свёрнута ЦК, хотя он признал наличие экономических проблем.

Карикатура на Брежнева

Карикатура на Брежнева эстонско-американского художника Э. Вальтмана

 

В 1973 рост советской экономики замедлился. Она начала отставать от западной в связи с высоким уровнем расходов на вооруженные силы и слишком малыми расходами на легкую промышленность и товары народного потребления. Сельское хозяйство СССР не могло прокормить городское население, а тем более обеспечить ему то повышение уровня жизни, которое правительство сулило в качестве главного плода «зрелого социализма». Один из самых известных критиков экономической политики Брежнева, Михаил Горбачев, называл потом хозяйственный застой брежневского периода «низшей стадией социализма». Темпы роста валового национального продукта СССР в 1970-х заметно снизились по сравнению с показателями 1950-х и 1960-х годов. Они отставали от уровней Западной Европы и США. Рост ВНП замедлился до 1 – 2% в год, а в сфере технологии отставание было ещё нагляднее. С начала 1980-х Советский Союз явно пребывал в экономическом застое. В последние годы Брежнева, ЦРУ сообщал, что советская экономика достигла своего пика в 1970-е годы, составив тогда 57% американского ВВП. Разрыв в развитии между двумя странами всё ширился.

Последней значительной реформой, предпринятой правительством Косыгина (и последней в доперестроечной эре вообще), было совместное постановление ЦК и Совета Министров под названием «Об улучшении планирования и усилении воздействия хозяйственного механизма на повышение эффективности производства и качества работы», известное также как реформа 1979. Эта мера, в отличие от реформы 1965 года, была направлена на то, чтобы расширить влияние на экономику центрального правительства путём расширения обязанностей и ответственности министерств. Но в 1980 Косыгин умер, а его преемник Николай Тихонов имел консервативный подход к экономике. «Реформа 1979» почти не была проведена в жизнь.

 

Выступление Л. И. Брежнева по японскому телевидению, 1977

 

Одиннадцатый пятилетний план Советского Союза отражал все эти неутешительные факты, предусматривая экономический рост всего на 4–5%. За предшествующую, десятую, пятилетку планировалось увеличить продукцию на 6,1%, но эта цель тоже не была достигнута. Брежнев кое-как избегал экономического коллапса, торгуя с Западной Европой и арабским миром. Даже некоторые страны Восточного блока стали в брежневскую эпоху застоя экономически более развитыми, чем Советский Союз.