В течение двух дней после немецкого вторжения 1 сентября 1939 (см. статью Нападение Германии на Польшу, 1939) Франция и Великобритания выполнили свои обязательства перед Польшей и объявили войну Германии. Муссолини, который не был готов к войне, пока довольствовался ролью зрителя. Сталин, подписав с Гитлером договор о ненападении, выжидал удобного момента, чтобы оговоренную в нём для СССР восточную часть Польши, но для этого ему было нужно, чтобы немцы уничтожили как можно больше польских солдат. Соединенные Штаты пока проводили политику изоляционизма, соблюдая нейтралитет.

В отличие от 1914 года, Гитлеру теперь не приходилось опасаться удара русских. Тем не менее он понимал, что должен как можно скорее разделаться с Польшей, чтобы затем быть в состоянии нанести сокрушительный удар по британо-французским войскам на западе. Именно поэтому еще в середине тридцатых годов в Германии был разработан план «блицкрига», т.е. молниеносной войны.

Концепция такой войны основывалась на идее штурмовых отрядов – тактике, которая в конце 1917 – начале 1918 года принесла Германии успех и помогла выйти из тупика окопной войны. Кроме того, немцы учли удачные действия французских и британских танковых соединений. Немцы создали быстроходные танки, которые должны были возглавлять наступление. Германские стратеги также по достоинству оценили эффективность совместных действий авиации с наземными войсками. Для этой цели был создан пикирующий бомбардировщик «Юнкерс-87». Эти самолеты все чаще использовались в качестве авиационной поддержки танков. На основе сочетания таких компонентов немцы планировали вести войну в невиданно быстром темпе, нанося противнику стремительные удары, прорывая его оборону, устремляясь далеко вглубь, расчленяя группировки противника и создавая «котлы», которые потом должна была ликвидировать пехота, наступавшая следом за танковыми дивизиями.

Польская армия, не уступая германской в численности, была оснащена сравнительно малым количеством танков и самолетов, да и те были устаревших образцов. Расчленение немцами Чехословакии увеличило протяженность польской границы, оказавшейся под угрозой. Необходимость защиты ее новых участков привела к сильному рассредоточению сил. Поляки надеялись на стойкость и отвагу своих солдат, а также на то, что Великобритания и Франция не замедлят нанести удар по Германии с запада.

 

Блицкриг. Германо-польская война 1939

 

Вскоре машина блицкрига заработала на полных оборотах, и германские войска оказались в глубине Польши. Немецкая авиация нанесла удары по аэродромам, узлам связи, мостам, резервным соединениям. Немецкие танки быстро прорвали польскую оборону, создав «котлы», что привело к большим потерям убитыми и взятыми в плен. Однако поляки отчаянно сопротивлялись. Не раз их кавалерия шла на танки противника. И все-таки немцы уже через несколько дней подошли к столице Польши Варшаве.

Надежды поляков на то, что западные союзники отвлекут на себя противника, быстро угасли. На германо-французской границе началась так называемая «странная война». Правда, французы предприняли наступление с ограниченными целями в Сааре, но их войска продвинулись лишь настолько, насколько могли быть прикрыты пушками линии Мажино. Они и не помышляли о штурме германских укреплений так называемой «западной стены». Британские же войска только-только начали высаживаться во Франции и были совершенно не готовы к наступательным действиям.

Тем не менее поляки были полны решимости стоять у стен Варшавы до конца и отвергли предложение немцев сдать город. Тогда на польскую столицу обрушилась вся мощь люфтваффе, как бы подтверждая опасения насчет того, что современная война – это прежде всего массированные бомбежки городов. Но и тут поляки не дрогнули.

Последние надежды поляков были растоптаны 17 сентября 1939, когда Красная Армия вошла в Польшу с востока. Два дня спустя она встретилась с немецкими частями в Бресте, где в марте 1918 года Россия и Германия подписали позорный для коммунистического Совнаркома Брестский мир.

 

Брест. Совместный парад Вермахта и РККА 22 сентября 1939

 

Польское правительство эмигрировало в Румынию, где под давлением Сталина было интернировано. Однако бои продолжались. Варшава пала лишь 27 сентября, да и то после того как авиация основательно разбомбила город. Остатки польской армии отступили в Венгрию и Румынию, а затем после долгих приключений перебрались во Францию, где из них была создана Свободная польская армия. В Париже было также основано польское правительство в изгнании во главе с генералом Владиславом Сикорским.

Только 5 октября 1939 последние польские группировки прекратили сопротивление, и двадцатилетней независимости Польши пришел конец. Теперь немцы сосредоточились на преследовании евреев с помощью подразделений СС. Советское же руководство, снова отвоевав себе восточную Польшу, начало истребление польской интеллигенции, чтобы исключить возможность возрождения и враждебной по отношению к СССР независимой Польши. Арестованных или отправляли в Сибирь, или расстреливали, как это произошло в печально знаменитом Катынском лесу (Смоленская область), где весной 1940 года было уничтожено по более четырех тысячи польских офицеров. Немцы обнаружили места массовых захоронений три года спустя и пригласили нейтральных экспертов для проведения медицинской экспертизы, прежде чем перезахоронить останки. Тем не менее Советский Союз упорно продолжал обвинять немцев в совершении этого преступления и признал свою вину лишь пятьдесят лет спустя. Катынский расстрел был не единственным. Польские военнослужащие и интеллигенты расстреливались также в Осташковском (Калининская область), Старобельском (Ворошиловградская область) и других лагерях НКВД, так что общее число жертв составило около 22 тысяч.