Создателями «науки» евгеники были англичане Фрэнсис Гальтон и Карл Пирсон. Сторонники этой науки считали, что люди должны вступать в брак и рожать детей, исходя из того, какие физические, социальные и моральные качества необходимы обществу, то есть призывали к селекционному выведению человека. В крупных европейских государствах возникли целые евгенические общества. Во многих отношениях евгеника была тесно связана с расовой философией начала XIX века. Евгеники считали, что через селекцию человека можно повысить количество социально желательных характеристик в обществе. Демократические убеждения были им чужды. Они боялись, что интеллектуальные элиты будут подавлены огромным количеством менее разумных людей. Поэтому в евгеническом движении почти всегда преобладали интеллектуалы. Для пропаганды своих идей Гальтон основал Общество евгенического просвещения.

Эти идеи быстро распространились. В евгенике использовался простой подход: если людям, обладающим социально нежелательными качествами, не будет позволено вступать в брак и иметь детей, то общество будет защищено от вырождения и сможет добиться морального, духовного и социального прогресса.

В Германии в XIX веке писатели-антисемиты связывали целый ряд современных проблем и негативных социальных характеристик с евреями. Считалось, что отрицательные качества передаются следующим поколениям с кровью, и делался очень простой вывод: нужно запретить смешанные браки между евреями и неевреями, что приведет к постепенному устранению евреев из популяции, а вместе с ними исчезнут и нежелательные её свойства.

Аналогичным образом евгеники относились к цветным расам за пределами Европы. Они не принимали не только европейских евреев, но и другие европейские группы, в которых видели носителей нежелательных качеств. К таким группам относились цыгане, большинство славянских народов, а также гомосексуалисты.

Достижения в области общественного здравоохранения в XIX веке были просто невероятными. Очищение воды, кампании по борьбе с оспой, холерой, малярией и другими инфекционными заболеваниями демонстрировали возможности науки по обеспечению долголетия и повышению качества жизни. Достижения общественного здравоохранения и идеалы гигиены были взяты на вооружение сторонниками расовой чистоты. Например, в Германии в 1904 году появился новый журнал – «Журнал расовой и социальной биологии». В том же году в Германии было основано Общество расовой гигиены. Сторонники расовой гигиены и евгеники естественным образом пришли к идее принудительной стерилизации.

В 70-е годы XIX века антисемитизм стали связывать с наукой. В этот период немецкие авторы стали утверждать, что проблема еврейства никак не связана ни с религией, ни с особой иудейской культурой, а только с расой. Гамбургский журналист Вильгельм Марр придумал термин «антисемитизм», чтобы показать, что речь идет именно о расовых, а не о религиозных или культурных различиях. В 70-е и 80-е годы антисемитизм был связан также с общим беспокойством за состояние современной экономики. Циклы развития коммерции и промышленности ассоциировали с еврейскими финансами.

Однако ближе к концу века антисемитизм оказался связанным с империализмом. В германских университетах идеалы расовой гигиены соединились с идеалами общественного здравоохранения. Повсюду создавались местные общества расовой гигиены. На этой почве родились расистские идеи нацистов. В тот же период аналогичные движения расовой гигиены возникли и в Соединенных Штатах, но они были направлены преимущественно против негров и американцев азиатского происхождения.

В Западном мире расовая наука и взгляды, на ней основанные, распространились среди самых высокообразованных групп населения.

На рубеже XIX-XX веков расовая философия была связана с целым идеями, которые тогда считались передовыми. Она ассоциировалась с противостоянием разнузданному развитию капитализма, с идеей о том, что Америка и Европа должны нести то, что великий английский поэт Киплинг назвал «бременем белого человека», с идеей цивилизации и экономического прогресса, с национализмом, с новыми науками – антропологией, филологией, эволюцией, евгеникой и общественным здравоохранением. Расовая философия возглавила эту так называемую прогрессистскую волну.